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Cúmulo de estrellas Cercano, en el olvido, ahora descubierto para ser útil en los estudios del Sol y la búsqueda de planetas similares a la Tierra

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22 June 2012
starry scene

Astrónomos de Penn State University han determinado que 80 de las estrellas en esta foto son miembras del grupo de estrellas muy conocida pero poco apreciado Ruprecht 147. Estas estrellas nacieron de la misma nube de gas y polvo alrededor de 2 mil millones de años atrás, y ahora está viajando juntas por el espacio, obligadas por la fuerza de la gravedad. Los astrónomos han identificado a este grupo como un indicador de referencia potencialmente importante para los nuevos fundamentos de la astrofísica estelar. Crédito: Chris Beckett y Stefano Meneguolo, Real Sociedad Astronómica de Canadá

 

Ruprecht 147 o NGC 6774 es un grupo de estrellas sueltas, conocido por más de 180 años, pero nunca antes estudiado en detalle, se ha revelado como una nueva herramienta importante en la búsqueda para entender la evolución de las estrellas como el Sol, y en la búsqueda de planetas similares a la Tierra. "Hemos descubierto que un cúmulo abierto de estrellas previamente no apreciado, que es un poco más joven que nuestro Sol, tiene un gran potencial para su uso como una medida estándar en la astrofísica estelar fundamental," dijo Jason T. Wright, profesor asistente de astronomía y astrofísica de Penn State, quien concibió e inició la investigación. Jason Curtis, un estudiante de postgrado en el laboratorio de Wright, dirigió el trabajo.

Durante la búsqueda de planetas con una masa similar a la Tierra y una órbita que permita que exista agua líquida en la superficie, los astrónomos suelen buscar estrellas de una masa similar a la del Sol o más pequeña. "El cúmulo Ruprecht 147 es muy raro y muy importante astrofísicamente porque está cerca a la Tierra y sus estrellas están más cerca de la edad del Sol que los de todos los grupos cercanos," dijo Wright. "Por primera vez, ahora contamos con un laboratorio útil para buscar y estudiar las estrellas brillantes que sean de masa similar y también de la misma edad que el sol."

El equipo de Wright ha demostrado que Ruprecht 147 es de 800 a 1.000 años luz de la Tierra, que está tan cerca que es lo suficientemente brillante para ser visto con binoculares en cielos de finales del verano, en la constelación de Sagitario. "Todos los otros cúmulos cercanos que los astrónomos estudian contienen estrellas mucho más jóvenes que el Sol, y todas las estrellas más viejas tienen más de 3.000 años luz de distancia. Así que este grupo, siendo a la vez antiguo y cercano, ofrece una oportunidad única," dijo Wright. A pesar de que parece ser relativamente grande en el cielo, el grupo puede ser difícil de detectar porque no es muy compacto y se encuentra en la región más brillante entre la Tierra y el centro de la galaxia, la Vía Láctea.

starry scene, with many of the stars circled for illustrative purposes

Astrónomos de Penn State University han determinado que 80 de las estrellas en esta foto son miembras del grupo de estrellas mas conocida pero poco apreciado Ruprecht 147. En esta imagen, las más brillante de estas estrellas están rodeados de verde, y las menos brillantes son un círculo en rojo. Estas estrellas nacieron de la misma nube de gas y polvo alrededor de 2 mil millones de años atrás, y ahora está viajando juntas por el espacio, obligadas por la fuerza de gravedad. Los astrónomos han identificado a este grupo como un indicador de referencia potencialmente importante para las nuevas fundamentales astrofísicas estelares. Crédito: Chris Beckett y Stefano Meneguolo, Real Sociedad Astronómica de Canadá. Las anotaciones de Jason Curtis, Penn State University

Para estudiar el grupo Ruprecht 147, que es mucho más grande en el cielo que la mayoría de los objetos de estudian los astrónomos, el equipo de Wright tuvo que utilizar cámaras especializadas. "Incluso con estas cámaras de gran campo, hemos tenido que crear mosaicos de imágenes para cubrir todo el conjunto y tomar instantáneas muy rápido para no sobrexponer las estrellas más brillantes,” dijo Wright.

Cuando el objeto fue descubierto en 1830 por el astrónomo John Herschel, lo describió como "un espacio muy grande, desordenado y lleno de estrellas sueltas." Posteriormente, Herschel lo incluyó en el Catálogo General de objetos astronómicos. "El grupo fue descubierto de nuevo en 1960 por Jaroslav Ruprecht, que es la forma en que obtuvo su nombre actual, pero hasta ahora no hay astrónomos que prestaba atención especial, probablemente porque muchos presumen que fue un asterismo -- una alineación de las estrellas no relacionadas," Wright dijo.

El trabajo del equipo de Wright ha demostrado, por primera vez, que el grupo Ruprecht 147 es sólo un poco más joven que el Sol en la escala de tiempo astronómico. Las estrellas en Ruprecht 147 son cerca de 2.5 mil millones de años, o aproximadamente la mitad de la edad del Sol.

Observaciones iniciales del equipo también han medido la distancia a Ruprecht 147, así como las direcciones y velocidades de las estrellas, para comprobar que se están moviendo juntas a través del espacio en tres dimensiones, tanto en el cielo y en el mismo ángulo de la Tierra. Estas observaciones confirman que estas estrellas son miembros de un grupo de verdad, no sólo un patrón aleatorio en el cielo. El equipo de Wright ya ha identificado 100 estrellas como miembros de la agrupación, y está trabajando para encontrar más.

Además de Wright y Curtis, otros miembros del equipo incluyen a Angie Wolfgang de la Universidad de California, John Brewer de la Universidad de Yale, y John Asher Johnson del Instituto de Tecnología de California. La Fundación de Ciencia Nacional proporcionó apoyo financiero para esta investigación.

 

[ Barbara K. Kennedy ]

Traducción: José Quijano

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