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La evolución del caballo de Przewalski

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07 September 2011
Horses

Kateryna Makova y su equipo probaron una porción del genoma pasado exclusivamente de madre a infante -- el ADN mitocondrial -- de cuatro líneas de caballos de Przewalski. Imagen: Laboratorio de Makova, Penn State University

La especie de caballo en peligro de extinción, conocida como el caballo de Przewalski -- está mucho más lejanamente relacionada con los caballos domésticos que lo que los investigadores habían tenido previamente como hipótesis.

El reporte viene de un equipo de investigadores dirigidos por Kateryna Makova de Penn State. En un estudio que nunca había sido intentado por científicos, Makova y su equipo probaron una porción del genoma, pasado exclusivamente de madre a infante -- el ADN mitocondrial -- de cuatro líneas de caballos de Przewalski y compararon los resultados con ADN de caballos domésticos. Ellos concluyeron que, aunque previamente los científicos habían asumido que los caballos de Przewalski y los caballos domésticos se habían separado durante el tiempo en el que los caballos fueron domesticados -- hace unos 6,000 a 10,000 años -- la verdadera diversificación entre ambas especies es mucho más antigua. Es más, ellos probablemente compartían un ancestro común hace 160,000 años, mucho antes que la domesticación del caballo. Aunque ambas especies se dividieron hace tantos años, siguen reproduciéndose entre ellas periódicamente. Además, según los investigadores, los caballos de Przewalski del presente tienen una piscina genética muy diversa.

Para apoyar estas conclusiones, el equipo de investigación también dio secuencia a una porción del ADN nuclear del caballo. El ADN nuclear es la parte del genoma que se pasa a la cría de ambos padres. También, los investigadores consiguieron una porción del genoma de una tercera especie conocida como burro salvaje de Somalia. Makova explicó que sumando esta información permitió a su equipo a "calibrar el reloj de la evolución del caballo," reduciendo así la ventana de tiempo de la separación de las especies.

El caballo de Przewalski es una especie en peligro de extinción. Makova explicó que, durante la mitad del siglo anterior estos caballos fueron cazados como comida y su hábitat natural fue convertido en tierras de agricultura. En la década de 1950, sólo doce individuos sobrevivían. Afortunadamente, los conservacionistas empezaron nuevos intentos de reproducción y empezaron reservas naturales para los caballos de Przewalski. También se aseguraron de evitar reproducción entre familiares cercanos. Por esta razón, la población de hoy en día se ha mantenido sana al retener suficiente diversidad genética.

Makova y su equipo esperan que sus descubrimientos ayuden a guiar los futuros esfuerzos de conservación de especies de caballos en peligro de extinción. Los investigadores también esperan continuar con los estudios de le evolución del caballo al seguir secuenciando el genoma de otras razas de caballos.


[Katrina Voss]

Traducción: José Quijano

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